Tutorial: eenvoudig (illegale) ‘droneshots’ maken in Google Earth Studio

Als dronevlieger heb je te maken met nogal wat regels. Zo mag je uit veiligheidsoogpunt niet boven bebouwing en wegen vliegen, en in verband met de privacy is het ook niet de bedoeling dat je boven tuinen en parken vliegt. Daar komt bij dat steden als Amsterdam en Rotterdam dichtbij vliegvelden liggen, waardoor dronevluchten al helemaal uit den boze zijn. Toch is er nu een manier om mooie aerial shots te maken van bijvoorbeeld het centrum van Amsterdam of het Binnenhof in Den Haag: met Google Earth Studio. Je drone hoeft er niet voor de lucht in en het maken van (illegale) ‘droneshots’ van deze steden is nu een fluitje van een cent.

Google Earth Studio

Misschien was je al bekend met Google Earth, een programma van Google waarmee je de aarde in drie dimensies kunt verkennen. Als basis voor de software maakt Google gebruik van dezelfde satellietopnamen als in Google Maps. Maar in de loop der tijd is daar veel informatie aan toegevoegd, zoals complete 3D modellen van steden, gebouwen, bruggen en bergen. Ook kunnen in Google Earth allerlei informatielagen worden toegevoegd. Het programma is dan ook zeer populair bij studenten en journalisten.

Helaas bood Google Earth weinig mogelijkheden om complexe animaties te maken. Filmmakers en animators bij nieuwsdiensten maakten wel gebruik van Google Earth, maar de tool was niet echt weggelegd voor onervaren gebruikers. Daar komt verandering in met Google Earth Studio, een webbased programma (je hoeft dus niets te downloaden of te installeren) waarmee je eenvoudig video’s kunt maken op basis van zelf te programmeren camerabewegingen en die in hoge kwaliteit gerenderd kunnen worden.

Voordat je enthousiast aan de gang wilt gaan: jammer genoeg is de software nog niet zomaar te gebruiken. Aanvankelijk richt Google zich op gebruikers die werkzaam zijn bij nieuwsmedia en onderwijsinstellingen. Het is wel mogelijk om een aanvraag in te dienen, dan wordt je op een wachtlijst geplaatst die door medewerkers van Google Earth wordt verwerkt. Ik wist op die manier toegang te verkrijgen en kon dus een paar dagen na de release al wat testen doen met de software, en die zijn veelbelovend.

Keyframe editor

De basis van Google Earth Studio wordt gevormd door een keyframe editor, die je in staat stelt om cameraposities te definiëren en deze op een tijdlijn te laten veranderen. Je kunt de posities zelf instellen of gebruik maken van een aantal animatietemplates. Die doen sterk denken aan de intelligent flight modes die we ook wel kennen van moderne drones, zoals POIs (een cirkelvormig traject rondom je onderwerp) en Quickshots zoals Helix en Selfie.

Je begint een nieuw project door – je raadt het al – op de knop ‘New project’ te klikken. Daar geef je een naam aan het project en kun je de resolutie instellen (in dit voorbeeld 1080p HD, maar ook 4K is mogelijk), alsook de framerate en gewenste lengte van de video.

Cameraview en timeline

Eenmaal in de editor begin je met een scherm dat in twee delen is opgebouwd. De bovenste helft van het scherm wordt ingenomen door de cameraview op het stukje aarde dat je in beeld wilt brengen. Je kunt eenvoudig in- en uitzoomen en de weergave in 3D roteren, net zoals je dat gewend bent in Google Earth. Het blijkt dat Google beschikt over aardig gedetailleerde 3D modellen van steden als Amsterdam, Den Haag en Rotterdam. Helaas zijn kleinere steden en dorpen zo plat als een dubbeltje: Naarden Vesting bijvoorbeeld kun je (nog) niet in 3D bekijken en dus ook niet in 3D animeren.

In de onderste helft van het scherm vind je de timeline. Wie gewend is om te werken met pakketten als Final Cut Pro of Adobe Premiere (of andere niet-lineaire videobewerkingssoftware) zal de basis snel onder de knie krijgen: in essentie is het een kwestie van een eerste camerastandpunt bepalen, een volgend keyframe aanmaken met een andere camerapositie en -richting, en zo verder, totdat je de gehele beweging hebt gedefinieerd.

Om de camerabewegingen zo natuurlijk mogelijk te maken biedt de keyframe editor allerlei hulpmiddelen zoals Auto Ease, Linear en en Step. Die helpen je om mooi vloeiende bewegingen te maken, zonder dat de camera al te abrupte beeldwisselingen maakt. Eigenlijk net zoals je met een gimbal mooi vloeiende bewegingen kunt maken.

Motion templates

Mocht je niet zoveel ervaring hebben met keyframing of even snel een animatie willen maken, dan is er goed nieuws: Google Earth Studio beschikt ook over motion templates die je binnen een handomdraai een mooi POI-shot laten maken (dat heet dan Orbit), of een dronie-achtig shot (Point to Point). Een spiralend shot behoort ook tot de mogelijkheden. Je geeft op waar de animatie moet eindigen, wat voor soort beweging je wilt maken en vanaf welke hoogte je aan komt vliegen, Google Earth Studio doet de rest.

Check bijvoorbeeld onderstaand voorbeeld, waarbij ik met behulp van de Orbit-template de camera een rondje om het Binnenhof liet vliegen (iets wat je met een drone beter uit het hoofd kunt laten!). Met behulp van de template is het een kwestie van middelpunt bepalen, ‘vlieg’hoogte en de straal instellen, net zoals je gewend bent bij de POI-functie van een drone. Daarna kun je  Google Earth Studio aan het werk zetten om de animatie te renderen en de video te exporteren.

Video exporteren

Het exporteren van je video is een fluitje van een cent. In het exportscherm geef je op wat de bestandsnaam moet worden. Je kunt ook instellen welke range van het totaal aantal frames gerenderd moet worden, en het is mogelijk om de videoresolutie nog aan te passen. Daarnaast kun je aangeven waar het Google Earth-logo geplaatst moet worden: één van de gebruiksvoorwaarden is namelijk wel dat je deze laat staan in je eindproduct.

Het renderen gebeurt in de browser en kan even duren, uiteraard afhankelijk van het aantal frames dat berekend moet worden. Na afloop kun je de animatie in de vorm van een serie jpg-bestanden downloaden. Die zul je nog even met een tooltje moeten omzetten naar een videobestand. Voor de Mac is het gratis programma Time Lapse Assembler ideaal voor dit doel.

Toepassingen

Bekijk onderstaande video van het centrum van Amsterdam, waarbij de camera eerst op satelliethoogte hangt en daarna afdaalt naar de Stopera, om er vervolgens een rondje omheen te draaien. Opvallend is de mate van detail in de textures en de kwaliteit van de video: soms heb je echt even het idee naar een droneshot te kijken.

Dat geeft meteen ook de potentie van Google Earth Studio weer. Mocht je ooit eens een normaal gesproken onmogelijk te maken (lees: illegaal) droneshot willen maken, dan kan Google Earth Studio wellicht uitkomst bieden. Al was het maar voor een kort establishing shot of een snijshot in je uiteindelijke video, aangevuld door ‘echte’ droneshots en natuurlijk je grondbeelden. De kijker ziet het verschil misschien niet eens tussen een droneshot en een shot uit Google Earth Studio.

Eindelijk kun je geheel legaal die droneshots van hartje Amsterdam maken, of het Binnenhof vanuit droneperspectief vastleggen. En wie weet waar Google nog mee komt: misschien kun je op een gegeven moment de stand van de zon wel aanpassen, of het seizoen veranderen… Maar dit is alvast een fantastisch begin. Nog even en je hebt geen drone meer nodig!


Zelf aan de slag met het maken van dronevideo’s? De tweede druk van mijn boek Dronevideo’s maken ligt sinds kort in de winkel!